Life and faces of the Alaotra lake, Madagascar

The AlaReLa (Alaotra Resilience Landscape) Madagascar project started in November 2013, with a project life of three years. One of the objectives is to understand the complex human-environmental system of the Alaotra. The project consists of three phases: understanding, exploring, communicating, with the latter ongoing, from inception to end of the project, and beyond.

We have started administering various formats of communication, with photography as a crucial technique. This is no news to couple both, science and art. What is novel though, is the approach. In this project, photography is not used to document only; actually, it is mainly to interact with people, and people here being the main stakeholders of the Alaotra such as farmers, fishers, the people on the market, the kids in the streets, but also the researchers. Usually, the researcher is ‘on the other side of the lens’. Admittedly, it is rare and rather unusual as a researcher to have a lens pointing towards one while working. This not only evokes a feeling of being observed or documented; it somehow helps to actually better understand or see the main stakeholders, or ‘objects’ of research – how may ‘they’ feel when being ‘scrutinized’ by researchers? This is an important question that researchers should always bear in mind when working with people in order to be respectful, since there are marked cultural and social boundaries that are about to be crossed.

What we do in the AlaReLa research, amongst others, is gaming. We play games (or test models) to assess the participants’ behavior under changing conditions. This will allow the research to draw conclusions and interlink actors’ decision with changing environments. While doing so, we, as researchers observe the participants and collect data. During this process we are also been watched by the photographer, and both are been watched by the stakeholders. This triangle of observers (stakeholders-researchers-photographer) watching, talking and listening to each other is assumed to ease the exchange between the various knowledge systems and to enforce the learning effect, eventually leading to increased understanding of the Alaotra system.

In the following we present some of the photography taken during the first session of the photographer in the Alaotra. Lucienne Wilmé provided the caption text from a researcher’s perspective, Patrick Waeber drafted this Introduction and Ihoby Randriamalala translated it into Malagasy.

Le project AlaReLa (Alaotra Resilience Landscape, résilience des paysages de l’Alaotra) a démarré en novembre 2013 et durera trois ans. L’un des objectifs est de comprendre la complexité du système Homme-environnement de la région limitrophe du lac Alaotra. Le projet s’articule autour de trois phases : comprendre – explorer – communiquer. Cette dernière phase, communiquer, se déroule sur l’ensemble du projet mais se poursuivra aussi au-delà des trois années.

Nous avons commencé par tâtonner avec divers moyens de communication, la photographie étant une technique cruciale dans le projet. Rien de nouveau que de combiner art et science ; notre approche est en revanche novatrice. Ici, la photographie n’est pas limitée à des fins documentaires, en effet elle sert bien de vecteur pour interagir avec les acteurs locaux. Ces acteurs sont les parties-prenantes de l’Alaotra : des fermiers, des pêcheurs, des marchands sur les marchés locaux ou encore les enfants de la rue. Dans ce système, les chercheurs du projet ne sont jamais, eux aussi, que des acteurs. Le plus souvent on les trouve « de l’autre côté de l’appareil » car le chercheur est rarement ‘documenté’ avec un objectif pointé sur lui alors qu’il recherche. Au-delà du sentiment d’être observé ou analysé, le procédé lui permet de mieux comprendre ou de mieux voir les principaux acteurs ou « objets » de sa recherche, de vivre ce qu’ils ressentent lorsqu’ils sont « scrutés » par les chercheurs. C’est un aspect que les chercheurs, de manière générale, devraient toujours garder à l’esprit lorsqu’il travaille avec les gens ; pas seulement pour le respect mais aussi pour se rappeler que de toute évidence des barrières culturelles et sociales sont en passe d’être franchies.

Une des choses que nous faisons dans le projet de recherche AlaReLa est de jouer. Nous utilisons des jeux (qui sont bien-sûr aussi des modèles à tester) pour évaluer le comportement des participants lorsque certaines conditions changent. Cela nous permet de tirer des conclusions et de lier les choix des acteurs aux changements intervenant sur l’environnement. Au cours du jeu, nous, les chercheurs, observons les participants et récoltons des données. Pendant ce temps, nous sommes observés par le photographe, et de la même façon, conjointement avec le photographe, nous sommes observés par les parties-prenantes. Nous pensons que la présence de ces trois points de vue – lorsque les parties-prenantes, les chercheurs et le photographe s’observent, se parlent, s’écoutent – facilite les échanges entre les différents systèmes de connaissance, renforce le processus d’apprentissage et finira par nous permettre de mieux comprendre ce système qu’est l’Alaotra.

Dans cette exposition nous montrons quelques-unes des photos de la première mission du photographe dans l’Alaotra. Les légendes ont été écrites par Lucienne Wilmé, nous donnant un point de vue de la recherche. Patrick Waeber a écrit cette introduction et Ihoby Randriamalala en a fait la traduction en malgache.

Ny tetikasa AlaReLa (AlaotraResilienceLandscape) Madagascar dia nanomboka ny volana Novambra 2013 ary maharitra telo taona. Anisan’ny tanjona ao anatin’izany ny ahatakatra ilay rafitra somary sarotra ivondronan’ny olona sy ny tontolo iainana any Alaotra. Ahitana dingana telo ny tetikasa : dingana fahafantarana, fitrandrahana, fifandraisana. Io dingana farany io dia tanterahina mandritry ny tetikasa ary mbola ho tohizana ao aorian’izany.

Tamin’ny voalohany dia notadiavina ireo karazana fomba fifandraisana misy, ka nanampy izany ny fakàna sary izay teknika tena manan-danja ao anatin’ity tetikasa ity. Tsy dia zava-baovao loatra raha ny fampiarahana ny siansa sy ny zava-kanto, saingy ny teknika aroso eto dia mivoatra kokoa. Ny fakàna sary atao eo anivon’ny tetikasa dia tsy voafetra eo amin’ny fanadihadiana fotsiny ihany ; fa natao mba hifandraisana misimisy kokoa amin’ireo olona mpisehatra any Alaotra toy ny mpamboly, ny mpanjono, ny olona eny an-tsena, ny zaza eny an-dàlana, ary ny mpikaroka ihany koa. Matetika ity farany dia mpisehatra fotsiny ihany ao anatin’io rafitra io satria izy mipetraka ao ambadiky ny fakàn-tsary. Ito fomba fiasa ito dia manampy ny mpikaroka mba ahafantàrany sy ahitàny tsara ireo mpandray anjara fototra na ireo zavatra karohiny, ary mba ahatsapàny ny fihetseham-pon’ireo mpandray anjara ireo ihany koa rehefa hatao fanadihadiana. Zava-dehibe tokony ho tsaroan’ny mpikaroka izany rehefa miara-miasa amin’olona, ilaina ny fifanajàna satria samy manana ny kolon-tsaina sy ny fiaraha-monina nihaviany avy ny tsirairay na ny mpikaroka, na ny mpandray anjara.

Anisan’ny zavatra atao ao anatin’ny tetikasa AlaReLa ny kilalaon-tsaina. Ampiasaina ny lalao (izaymety ho modely andrana) mba ahitàna ny fihetsiky ny mpandray anjara rehefa misy fepetra miova manodidina azy. Izany dia ahafahana misintona hevitra sy mampifandray ny safidin’ireo mpisehatra amin’ny fiovàna misy eo amin’ny tontolo iainana. Mandritry ny lalao no andinihantsika mpikaroka ireo mpandray anjara ary akàntsika ny tahirin-kevitra mety ho azo. Amin’izany fotoana izany isika no jeren’ny mpaka sary amin’ny lafiny iray, fa ankilany koa isika sy ny mpaka sary dia jeren’ny mpandray anjara. Araka ny hevitray, rehefa ny mpandray anjara, ny mpikaroka sy ny mpaka sary no mifampijery, mifampiresaka sy mifampihaino, dia ho mora kokoa ny fifanakalozana eo amin’ny rafi-pahalalàna samihafa, ho mafy orina arak’izany ny fomba fianarana ary hihatsara kokoa ny fahafantarana io rafitra misy eo Alaotra io.

Aseho eto amin’ity fampirantiana ity ny sasantsasany amin’ireo sary nandritra ny iraka voalohany nataon’ny mpaka sary tany Alaotra. I Lucienne Wilmé no nandrindra ny lohateny eo amin’ny sary sady mampiseho ny fomba fijery ilay fikarohana. I Patrick Waeber kosa no nanoratra ito fampidirana ito ary IhobyRandriamalala no nanatanteraka ny fandikàna amin’ny teny Malagasy.

Life and faces of the Alaotra, Madagascar - GTÖ conference, Zurich, April 2015

A picture of the exhibition set-up at the Annual Conference of the Society for Tropical Ecology (Gesellschaft für Tropenökologie, GTÖ)) in Zurich, April 2015. // Une image de l’exposition des photographies lors de la conférence GTÖ à l’ETH de Zurich, en avril 2015.

An article detailing the work has been published in Heso Magazine (in english)

An article detailing the work has been published in Heso Magazine (in english) // Un article détaillant un peu plus la démarche a été publié dans Heso Magazine (en anglais).

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